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18 avril… 1506 – La basilique Saint-Pierre de Rome sort de terre

Ce jour du 18 avril 1506 à Rome, le pape Jules II pose la première pierre de la future basilique Saint-Pierre, plus grande église catholique au monde. Elle n’a cessé depuis d’évoluer…

A tout niveau, la basilique Saint-Pierre du Vatican à Rome, impressionne. Particulièrement imposante, elle surprend autant par sa taille que par la richesse et la minutie de ses décors, fruits de siècles de travaux…

Sur la nécropole de Saint Pierre

L’histoire de Saint-Pierre de Rome commence le 18 avril 1506 lorsque le pape Jules II fait poser la première pierre de l’église. Il commande dans le même temps le plafond de la chapelle Sixtine à Michel-Ange et le décoration des salles de son appartement à Raphaël.
Sous l’emplacement de la future basilique figure une nécropole du IIe siècle. Il s’agit de celle de Saint Pierre, située à 8 mètres en-dessous du sol. Elle fut enterrée par l’empereur Constantin dans le but de bâtir l’ancienne basilique, détruite à la Renaissance. Les vestiges de cette dernière se trouvent à 5 mètres sous le sol, coïncidant avec les Grottes qui abritent des tombes royales et papales.

L’édification de Saint-Pierre ne connaîtra pas de fin. Elle est néanmoins consacrée par le pape Urbain VIII le 18 novembre 1626, après déjà 120 ans de travaux et 20 pontificats; mais aussi plus de 10 architectes et des centaines de maçons, tailleurs de pierre, charpentiers ou encore mosaïstes qui se sont succédés sur le chantier.

Des caractéristiques hors normes

Toujours en perpétuelle évolution six siècles plus tard, cette basilique de style Renaissance baroque, détonne aujourd’hui par des caractéristiques architecturales hors normes :

  • d’une superficie de 2,3 ha, la basilique mesure 187 m de long sur 58 de large
  • sa façade mesure 118,6 m de large et 45 m de haut. Elle comprend 13 statues, face à une place d’un diamètre de plus de 240 m
  • la coupole pèse 14 000 tonnes
  • la voûte s’élève à 45,5 m de haut et le sommet de la croix extérieure se situe à 133,30 m
  • l’atrium mesure 187 m de long sur 12,80 m de large
  • le décor est composé de 2 ha de stuc et de 10 000 m2 de mosaïques
  • environ 60 000 personnes peuvent y tenir debout
  • la basilique reçoit plus de 30 000 visiteurs par jour
  • etc.

La plus grande église du monde?

L’espace central est décoré avec des lettres et des chiffres en bronze. Ils mentionnent en réalité les dimensions des 28 plus grands édifices chrétiens du monde, catholiques ou non. Y figurent entre autres Notre-Dame de Paris, Sainte Sophie à Istanbul, l’abbaye de Westminster…
Considérée comme LA plus grande église du monde, Saint-Pierre connaît néanmoins une jumelle. Il s’agit de Notre-Dame de la Paix, sa copie en Côte d’Ivoire. Celle-ci est plus large (150 m) mais moins volumineuse.

L’édification de la basilique Saint-Pierre de Rome a conduit naturellement à des dépenses faramineuses et donc à une grande pression financière sur les fidèles. L’énormité du budget a aussi engendré un trafic des Indulgences (remises de peine partielles ou totales en échange d’un acte de piété, pèlerinage ou don pour les oeuvres de l’Eglise). Lequel trafic, dénoncé entre autres faits par le moine Martin Luther, a engendré la Réforme protestante…