27 août… 1859 – Du pétrole en Pennsylvanie!

Dans le Nord-Est des Etats-Unis, en Pennsylvanie, un homme de 39 ans du nom d’Edwin L. Drake et surnommé « colonel Drake », fait jaillir du pétrole, une première dans le pays. Dès ce jour-là, le 27 août 1859, l’or noir, utilisé en premier lieu pour s’éclairer, va changer la face des Etats-Unis, et du monde par la même occasion.

Les débuts de l’exploitation du pétrole en Pennsylvanie. Wikimedia Commons. Domaine public.

Une trouvaille déterminante

Connu depuis l’Antiquité, le pétrole n’a pas eu vraiment d’utilité jusqu’au milieu du XIXème siècle.
L’huile de baleine est alors utilisée pour s’éclairer, dans les lampes à huile. Seul problème, à force de le traquer, le cétacé est en voie de disparition.
Les bougies sont par ailleurs coûteuses et sales.
Une option est envisagée pour remplacer ces deux modes d’éclairage : Abraham Gesner, inventeur canadien, fait en sorte de pouvoir extraire du charbon le kérozène, combustible liquide. Mais la quantité de production n’est pas suffisante.

Le pétrole est alors évoqué comme mode d’éclairage.
Edwin L. Drake, 39 ans, a fait tous les métiers. Il est persuadé de pouvoir extraire du pétrole du sous-sol. Il s’installe avec sa famille à Titusville. Là, avec l’aide d’un puisatier, il creuse un puits grâce à un trépan suspendu par un câble et mis en mouvement par une machine à vapeur. Une fois arrivé à 23 mètres de profondeur, le trépan fait jaillir le pétrole.
En une seule journée, Drake produit près de 10 barils.

Le profit à tout prix

La nouvelle fait vite le tour du pays et c’est la ruée vers l’or noir.
Comme le veut la loi, tout ce que contient une parcelle, sur et sous le sol, appartient à son propriétaire. Mais chacun s’efforce d’aller récupérer avant tout le pétrole du voisin. Aussi, les derricks se multiplient dans le paysage à quelques mètres les uns des autres seulement, chaque exploitant s’efforçant de protéger son bien ! Des nouvelles fortunes émergent en un rien de temps.

Drake, lui, a oublié de faire breveter son système de forage.
Tombé dans la pauvreté, il est secouru par les habitants de Titusville qui font preuve de compassion à son égard et celui de sa famille, en leur versant une pension.

Outre les exploitants, d’autres voient dans le pétrole l’occasion de faire fortune durablement : les raffineurs.
En effet, le pétrole est inutilisable à l’état brut. Pour servir à l’éclairage dans des lampes à pétrole, il doit être traité.
Un homme va dominer le secteur : John Davison Rockefeller, qui fonde la Standard Oil.
Aujourd’hui employé à des fins beaucoup plus larges, le pétrole est puisé jusqu’à 6000 mètres de profondeur, en mer, ou encore des schistes bitumineux comme au Canada et aux Etats-Unis.
La production mondiale de l’or noir est estimée à 95, 62 millions de barils par jour. Son exploitation et sa consommation provoquent un désastre écologique sans précédent.